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¿Qué es un ciclón?

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Ciclón
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Un ciclón tropical es un sistema atmosférico cuyo viento circula en dirección ciclónica, esto es, en el sentido contrario a las manecillas del reloj en el hemisferio norte, y en el sentido de las manecillas del reloj en el hemisferio sur. Como su nombre lo indica, el ciclón tropical se origina en las regiones tropicales de nuestro planeta. Como la circulación ciclónica y bajas presiones atmosféricas relativas normalmente coexisten, es común usar los términos ciclón y baja de forma intercambiable.

En latitudes templadas los ciclones son referidos como depresiones o ciclones extratropicales, y el término ciclón se usa sólo para referirse a los ciclones tropicales.

Los ciclones tropicales están entre los sistemas meteorológicos más peligrosos y destructivos de la tierra. Mientras la estructura y funcionamiento de una tormenta tropical madura son conocidos, su origen aún no es bien entendido. La etapa antecedente de un ciclón tropical es conocida en América como perturbación tropical; los ciclones tropicales se caracterizan por una circulación cerrada de sus vientos y se dividen en fases de acuerdo con la velocidad de su Viento Máximo Sostenido en superficie (VMS):

  1. Depresión tropical: VMS menor a 63 km/h
  2. Tormenta tropical: VMS entre 63 y 118 km/h
  3. Huracán: VMS mayor a 118 km/h

Estos últimos, en su etapa más intensa son conocido por varios nombres, según las regiones en donde ocurren:

  • En el Océano Atlántico, Golfo de Mérico y Mar Caribe, son conocidos como huracanes.
  • En el mar de Arabia y la Bahía de Bengala como ciclones.
  • En el mar de China y la costa de Japón como tifones.
  • En el Océano Índico, al este de Mauricio y Madagascar, como ciclones.
  • En el Océano Pacífico del noreste como huracanes.
  • En el Pacífico Sur, al este de Australia y Samoa como huracanes y Willy Willy.
  • En las Filipinas son conocidos como Baguíos.

Estos sistemas de tormenta exigen, al menos, dos requisitos básicos: calor y humedad; como consecuencia, sólo se desarrollan en los trópicos, entre las latitudes 5º y 30º norte y sur, en las regiones y temporadas en que la temperatura del mar es superior a los 26º C.

Cuando un ciclón tropical alcanza el grado de tormenta tropical, es nombrado para facilitar la comunicación entre meteorólogos y el público en general con respecto a pronósticos, avisos y alertas. Los nombres pueden reducir la confusión acerca de la tormenta que se está describiendo, ya que los ciclones pueden durar una semana o más, y más de uno puede estar presente en el mismo océano al mismo tiempo.

Los ciclones intensos están entre los más destructivos de los desastres naturales, capaces de causar graves daños a poblaciones costeras y ocasionar pérdidas humanas. Sin embargo, proporcionan precipitaciones esenciales para gran parte de las tierras que cruzan.

La energía de los ciclones tropicales proviene esencialmente del calor y la humedad que transfiere el océano al aire en los niveles bajos de la atmósfera. Mientras el centro del ciclón permanece sobre agua cálidas, el suministro de energía es enorme. Mientras más y más aire húmedo se dirige hacia el centro de la tormenta para reemplazar al aire caliente que asciende rápidamente en forma de nubes, mayor calor es liberado a la atmósfera por condensación del vapor de agua y la circulación del viento continúa incrementándose.

Clasificación de los ciclones tropicales

Nombrados de menor a mayor intensidad, los ciclones tropicales se clasifican en tres categorías: depresión tropical, tormenta tropical y huracán, de los cuales éstos últimos son los más conocidos por tratarse de ciclones muy intensos.

  • Depresión tropical
  • Tormenta tropical
  • Huracán

La clasificación de los ciclones tropicales de acuerdo a la intensidad de sus vientos y marea se da con base a la Escala de Beuffort y, específicamente los huracanes se clasifican del 1 al 5 en la escala Saffir/Simpson.

Escala de Beufort [Bft]
BftCalificaciónVelocidad del viento
A 10 m de altura (Km/h)
Altura promedio
de las olas en m
No aplica0CalmaMenos de 10.0
1Brisa1-50.0
2Viento suave6-110.0-0.3
3Viento leve12-190.3-06
4Viento moderado20-280.6-1.2
5Viento regular29-381.2-2.4
Depresión
tropical
6Viento fuerte39-492.4-4.0
7Ventarrón50-614.0-6.0
Tormenta
tropical
8Temporal62-744.0-6.0
9Temporal fuerte75-884.0-6.0
10Temporal muy fuerte89-1026.0-9.0
11Tempestad103-1179.0-14.0
Huracán12HuracánMás de 117Más de 14.0 m
 
Escala de huracanes de Saffir/Simpson [ESSSH]
CategoríaVelocidad de vientos [Km/h]Mareas de tempestad [M]Estimación de los posibles daños materiales e inundaciones
1118-1531.5
Ningún daño efectivo directo a edificios. Daños sobre todo a casas rodantes, arbustos y árboles. También algunas inundaciones de carreteras costeras y daños leves en los muelles.
2154-1782 - 2.5
Provoca algunos daños en tejados, puertas y ventanas. Daños considerables a la vegetación, casas rodantes y muelles. Las carreteras costeras se inundan de dos a cuatro horas antes de la entrada del centro del huracán. Las pequeñas embarcaciones en fondeaderos sin protección rompen amarras.
3179-2102.6 - 3.7
Provoca algunos daños estructurales a pequeñas residencias y construcciones auxiliares, con pequeñas fisuras en los muros de revestimiento. Destrucción de casas rodantes. Las inundaciones cerca de la costa destruyen las estructuras más pequeñas y los escombros flotantes dañan a las mayores. Los terrenos planos abajo de 1.5 m pueden resultar inundados hasta 13 Km de la costa o más.
4211-2503.8 - 5
Provoca fisuras más generalizadas en los muros de revestimiento con derrumbe completo de toda la estructura del techo en las residencias pequeñas. Erosión importante de las playas, daños graves en los pisos bajos de las estructuras cercanas a la costa. Inundaciones de los terrenos planos debajo de 3.0 m situados hasta 10 Km. de la costa.
5Superiores a 250Más de 5
Derrumbe total de los techos en muchas residencias y edificios industriales. Algunos edificios se desmoronan por completo y el viento se lleva las construcciones auxiliares pequeñas. Daños graves en los pisos bajos de todas las estructuras situadas a menos de 4.6 m por encima del nivel del mar y a una distancia de 460 m de la costa.

Diferencia entre ciclón y tornado

Aunque ambos son vórtices atmosféricos, ellos tienen poco en común. Los tornados tienen diámetros en una escala de cientos de metros y se derivan en una sola tormenta convectiva. Un ciclón tropical, sin embargo, tiene un diámetro en una escala de cientos de kilómetros y se compone de muchas tormentas convectivas. Adicionalmente, mientras los tornados requieren de una variación importante de los vientos horizontales para proveer condiciones ideales para la génesis de un tornado, los ciclones tropicales requieren valores muy bajos de la variación en la Tropósfera para formarse y crecer.

Estas variaciones verticales indican los campos de temperatura horizontal de cada fenómeno: los tornados se producen en regiones de cambios grandes de temperatura, mientras los ciclones tropicales se generan en regiones de casi nulo cambio de la temperatura horizontal.

Los tornados son principalmente un fenómeno que se da en tierra y el calentamiento solar de la superficie usualmente contribuye al desarrollo de las tormentas que inicia el vórtice (aunque han llegado a ocurrir sobre el agua).

En contraste, los ciclones tropicales son puramente un fenómeno oceánico; ellos se disipan en tierra debido a la pérdida de la fuente de humedad. Finalmente, los ciclones tropicales tienen una vida que se mide en días, mientras que los tornados típicamente duran minutos.

Fuente

"Ciclones Tropicales", de la Serie Fascículos
Centro Nacional de Prevención de Desastres
Primera edición, Diciembre de 2003
D.R. Gobierno del Estado de Yucatán 2012-2018, México.
http://www.yucatan.gob.mx
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